Nimi “Illuminati” tulee latinasta ja tarkoittaa “valaistuneita”. Kyseessä on baijerilaisen Adam Weishaupt vuotta 1776 perustama salaseura. Ryhmän jäsenet pyrkivät valistusajan hengen mukaisesti haastamaan perinteitä ja eteenkin kirkon valta-asemaa korostaen ihmisen järkeä ja tiedettä niiden sijaan. Baijerin vaaliruhtinas Karl Theodor kielsi salaseurat 1787, sillä näki ne potentiaalisena uhkana asemalleen.

Aikojen saatossa ihmisten mieliin on piirtynyt kuva Illuminatista, joka kontrolloi valtioita, hautoo salajuonia katseilta piilossa ja suunnittelee uutta maailmanjärjestystä. Alkuperäinen Illuminati oli kuitenkin kaikkea edellä mainittua vastaan, ja siksi voidaankin lähes varmuudella sanoa, ettei nykyisillä Illuminatiksi itseään kutsuvilla järjestöillä ole mitään tekemistä alkuperäisen salaseuran kanssa. Ongelmallista on myös se, että siinä missä alkuperäinen Illuminati oli salaseura, nykyiset organisaatiot pyrkivät internetnäkyvyydellä rekrytoimaan uusia jäseniä.

Varsinkin uusi maailmanjärjestys yhdistetään usein Illuminatiin. Uusi maailmanjärjestys -salaliittoteorian mukaan Illuminatin jäsenet ovat soluttautuneet valtioiden ja yritysten johtoon sekä muihin yhteiskunnan avainrooleihin tavoitteenaan luoda uusi, maailmanlaajuinen, totalitaarinen hallinto. Sitä kuinka pitkällä tämän uuden maailmanjärjestyksen toteutus on päässyt, on spekulaatioiden varassa. Myös muun muassa Yhdysvaltain hallintoa (eteenkin Bush nuoremman aikana), vapaamuurareita ja sionisteja on syytetty vastaavasta globaalin totalitaristihallinnon suunnittelusta.

Maailmalla liikkuu salaliittoteorioita, joiden mukaan Illuminati olisi vastuussa Ranskan vallankumouksesta, Kennedyn murhasta ja kuulentojen lavastamisesta. Illuminatin kykyä näin suuriin operaatioihin on selitetty mm. järjestön laajuudella: perustajajäseniä oli vain viisi, mutta Weishauptin mukaan 1780-luvulla jäseniä olisi ollut yli 2000. Näin suositulla järjestöllä, johon kuuluivat fiksut ja vaikutusvaltaiset, olisi potentiaalia saada aikaa historiaa mullistavia muutoksia. Joidenkin väitteiden mukaan Illuminati myös kontrolloi vapaamuurareita, minkä vuoksi nämä kaksi järjestöä sekoitetaan toisiinsa.

Salaliittoteoriat ovat todennäköisesti saaneet alkunsa Robert Sheanin ja Robert Anton Wilsonin kirjoittamasta The Illuminati Trilogy! -kirjasarjasta (1975). Trilogia on tyyliltään satiirista sci-fiä, ja sisältää pääosan samoja salaliittoteorioita, joista Illuminatia syytetään edelleenkin. Koska alkuperäinen Illuminati toimi salassa, tämä 1970-luvun trilogia toimii päälähteenä sille, mitä luulemme tietävämme Illuminatista. Illuminati näyttääkin nykyään olevan ennen kaikkea viihdeteollisuudelle käyttökelpoinen järjestö.

Todennäköisintä on, että kun vaaliruhtinas Karl Theodor kielsi salaseurat, jäsenet hajaantuivat eivätkä olleet enää tekemisissä toistensa kanssa. Weishaupt itse pakeni Gothan kaupunkiin, jossa hänen väitetään jatkaneen valistusfilosofiaansa, mutta hänen ei tiedetä toimineen enää salaseuroissa.